Jack Johnson Le champion qui divisa l’Amérique

Jack Johnson, le premier champion poids lourd noir, dont le règne a duré de 1908 à 1915, a également été la première afro – américaine icône de la culture pop. Il a été photographié plus que tout autre homme noir de sa journée et, en effet, plus que la plupart des hommes blancs. Il a été écrit au sujet de plus aussi bien. Les Noirs au cours du début du 20ème siècle ne sont guère l’objet de nouvelles dans la presse blanche à moins qu’ils étaient les auteurs d’actes criminels ou avaient été lynchés (généralement pour un crime, réel ou imaginaire). Johnson était différent, non seulement il a été écrit au sujet dans les journaux noirs , mais il était, lors de son apogée, assez souvent l’objet de pages avant de papiers blancs. Alors que sa carrière se développe, il a fait l’ objet d’ un examen de la presse blanche, en partie parce qu’il a été accusé et reconnu coupable d’un crime, mais aussi parce qu’il a été champion athlète dans un sport avec une forte popularité nationale. Pas même les plus célèbres dirigeants de la course de la journée, Booker T. Washington, président de Tuskegee Institute en Alabama, et WEB Du Bois, membre fondateur de l’Association nationale pour l’avancement des gens de couleur et rédacteur en chef du magazine de cette organisation, la crise , pouvait prétendre approcher l’attention Johnson a reçu. Pas même les plus célèbres artistes et artistes noirs de la bande dessinée de scène George Walker et Bert Walker, ou chef d’ orchestre James Reese Europe, ou le compositeur de ragtime Scott Joplin, ou fiction écrivain Charles W. Chesnutt, ou peintre Henry O. jour-musical Tanner-reçu l’attention de Johnson. En fait, il serait sûr de dire que si Johnson était champion poids lourd, il était couvert de plus dans la presse que tous les autres hommes noirs notables combinés.

Et, comme le vrai chiffre de la culture pop, la façon dont Johnson a vécu sa vie et, en particulier, la façon dont il a mené sa vie sexuelle comptait beaucoup au public. Il était scandale, il était bavardage, il était un danger public pour beaucoup, un héros du public pour certains, admiré et diabolisé, craint, mal compris, et ridiculisé. Johnson a émergé comme une figure importante dans le monde du sport au tournant du siècle où les sports eux-mêmes, à la fois collégiale et professionnelle, ont été de devenir une force importante dans la vie culturelle américaine et que le rôle des Noirs dans le sport a été en train de changer. Johnson est arrivé à un moment où le mécanisme de la culture populaire américaine, comme nous le savons aujourd’hui, a été mis en place. La musique enregistrée, qui devait changer entièrement la façon dont la musique a été faite, vendu et distribué aux Etats-Unis, a vu le jour à cette époque. Films étaient bien établis comme moyen de divertissement populaire au moment où Johnson est devenu un assez grand nom dans la boxe pour se battre pour un titre mondial. En effet, les films étaient un moyen important pour les promoteurs et les combattants à faire de l’argent dans la boxe en montrant les films de combats dans les salles de cinéma. Boxe était, de loin, le sport le plus filmé de sa journée.

L’automobile, qui est devenu la grande passion de Johnson et la pièce la plus célèbre de la technologie liée à la culture populaire, faisait partie du nouveau monde du début des années 1900, en remplacement de la bicyclette. Et, avec ce vint la montée des sports-spectacles, qui ont changé la façon dont les Américains ont dépensé leur temps libre: le baseball était une longue engouement, le football collégial a été de plus en plus en popularité, le basket-ball a été inventé. Il y avait aussi l’athlétisme, le retour moderne des Jeux Olympiques, golf, tennis, vélo de course, course à pied, les courses de chevaux, et probablement le plus populaire de tous les sports à l’époque, la boxe professionnelle ou, comme on l’appelait communément, la boxe.

Boxe a été créé au 18ème siècle Regency Angleterre. Il a été en grande partie réalisée par les hommes de la classe ouvrière qui étaient souvent parrainés par des messieurs de la classe supérieure, dont beaucoup avaient une passion pour le sport. Boxe a surgi dans une société où l’honneur masculin est une facette importante de l’ego d’un homme et où un affichage habile de la légitime défense était utile et apprécié. Certains ont vu la boxe comme une forme moins mortelle du duel. Les deux hommes et les hommes pauvres ont appris l’art ou de la science, comme certains l’appelaient. Cependant, ce qui a conduit principalement le sport a été le pari sur le résultat, ce qui attire toujours beaucoup de gens aujourd’hui en grande partie à la boxe professionnelle ainsi que d’autres sports, bien que ces parieurs étaient généralement connaisseurs du sport aussi bien. Le jeu a toujours été un stigmate particulier pour la boxe comme, parce qu’il est le sport qui implique un concours entre deux hommes seulement, peut être facilement fixé pour produire un résultat particulier favorable à un certain ensemble de parieurs. La boxe a été chargé par le spectre de combats fixe, la malhonnêteté et la corruption, presque depuis ses débuts.

Les Noirs avaient une présence précoce dans le sport. Ex-esclaves Bill Richmond et Tom Molyneaux étaient les deux boxeurs de haut calibre en Angleterre à la fin du 18e et début du 19e siècle. A cette époque, les boxeurs se sont battus sans gants, manches étaient d’une durée indéterminée, se terminant lorsque un combattant a été renversé. Un combattant a ensuite donné 30 secondes pour récupérer et revenir à «zéro», une marque dans le centre de l’anneau où les deux combattants se sont réunis pour reprendre le concours. Il y avait quelques coups de poing lancés dans ces matches parce que la main nue, qui peut être facilement brisée, ne sont pas bien équipés comme un poing comme une arme durable. Les combats se composent essentiellement de la lutte et de trituration.

Le premier grand champion américain était John L. Sullivan, qui a été champion de 1882 à 1892. Il a présidé le changement dramatique dans la boxe quand il a été transformé à partir de doigts nus à gants. Le marquis de règles Queensbury changé la boxe entièrement, ce qui en fait un sport plus rationnelle et disciplinée: au moment où Jack Johnson était un combattant majeur, il était un lieu commun pour les combattants d’utiliser des gants (pour protéger leurs mains et leur permettent de frapper plus souvent) . Wrestling a été pratiquement éliminé de prizefights. Les rounds suivants ont été maintenant chronométré à trois minutes. périodes de repos régulières d’une minute séparées les tours. Les combats avaient maintenant un lengtha spécifié nombre déterminé de tours, pour la plupart, au lieu d’être un concours qui a duré jusqu’à l’un des deux hommes a été incapable ou refuse de continuer. Si les deux combattants étaient encore debout à la fin d’un nombre prédéterminé de tours, la lutte a été attribué au combattant qui a montré le meilleur « le ring,« le meilleur tout autour de l’affichage des compétences de combat. Ces changements nous ont donné le match de boxe comme nous l’entendons aujourd’hui.

participation noire dans aucun de ces efforts sportifs a été très limitée, bien que les Afro-Américains au 19e et début du 20e siècle se sont intéressés à pratiquement tous les aspects du sport-jeu, le coaching, regarder, et administrantes. Sport ne grandissent pas bon gré mal gré, mais ont été surtout liées à deux institutions importantes: les collèges et les universités, et le lieu de travail (des équipes sportives et des événements sportifs ont été organisés par les employeurs). Noirs, au tournant du siècle, ont été pratiquement exclus des deux. Ils étaient confinés en grande partie au travail en milieu rural dans le Sud où les employeurs ont peu d’intérêt pour créative ou en compétition l’organisation de leur temps libre pour un gain économique ou pour le prestige, les principaux motifs de la création d’équipes sportives. Autre que l’accès à un petit nombre de collèges noirs, il n’y avait aucun moyen et aucune raison pour une personne noire pour aller au collège. (Blancs, une écrasante majorité, n’a pas assisté à l’université, soit à ce moment.) Au tournant du siècle, le racisme institutionnalisé avait fermé les Noirs de baseball. Ils ont été forcés de manœuvres pour la même raison, en effet, presque tous les sports. Les Noirs ont été largement confinées à la boxe professionnelle.

Autour du temps que Johnson a commencé à se développer comme un combattant, il y avait d’autres pugilistes noirs notés: Joe Walcott, qui a été champion poids welter 1.901 à 1.904; Joe Gans, qui était champion des poids légers 1902-1904 et 1906-1908 à nouveau, et George Dixon, champion poids plume 1890-1897 et 1898-1900, et champion des poids coq 1890-1892. Mais le titre le plus prestigieux dans la boxe, celui qui a fait la plus grande admiration des deux les fans et le grand public a été champion des poids lourds. Le reste était des petites pommes de terre. Les Noirs ne sont pas autorisés à se battre pour ce titre, car ils ont été exclus de la concurrence loyale avec les blancs dans la plupart des autres sports.

Il faut se rappeler que le sport professionnel et amateur a émergé comme une présence importante dans la vie culturelle américaine à la fin de la reconstruction (1877) et développé tout au long de l’âge de la ségrégation raciale en Amérique, qui a abouti à la décision 1896 de la Cour suprême, Plessy v. Ferguson qui a déclaré que les lois Jim Crow et la ségrégation raciale parrainée par l’ état ​​ne sont pas inconstitutionnelles. Il était, d’ ailleurs, dans les années 1890, l’ère de l’ impérialisme blanc: ce qu’on appelle la domination anglo-saxonne sur les «races inférieures» et les «races de couleur» a été considérée comme inévitable. Les États-Unis sont devenus, à la suite de la guerre hispano – américaine de 1898 un véritable du pouvoir impérial, revendiquant le contrôle des Philippines, Cuba, Puerto Rico, et Hawaiiall nations non-blancs dont les occupants étaient considérés comme inférieurs par la plupart des Américains blancs. Ceci, couplé avec une loi abolissant l’ immigration asiatique ou «orientale» et la croyance répandue dans le darwinisme social ou de la supériorité de la race blanche sur les autres dans la compétition pour la domination du monde a conduit à probablement la période la plus virulente raciste dans l’ histoire américaine post-guerre civile. Ce qui est surprenant est pas que Jack Johnson, compte tenu de son temps, aurait dû sa chute ultime , mais qu’il n’a jamais pu atteindre le point où il a été en mesure de se battre pour le titre des poids lourds en premier lieu.

Les Noirs ont été soumis à un système abject sévère de la ségrégation raciale et de la citoyenneté de seconde classe qui a souvent été soutenu par lynchage et des émeutes raciales blanches instiguée où des dizaines de noirs ont été tués. Il est clair que, au cours de ces années, ni le public, ni ses dirigeants, étaient beaucoup intéressés à voir toute sorte de mélange des races ou même le soupçon de lui. Depuis le temps que Sullivan a tenu le titre jusqu’à ce que Jim Jeffries, qui a été champion 1899-1905, aucun champion poids lourd blanc serait même envisager la lutte contre un noir, mais il y avait beaucoup de poids lourds noirs hautement qualifiés à l’époque, plus particulièrement Peter Jackson. D’autres très bons poids lourds noirs qui étaient contemporains de Jack Johnson comprennent Sam McVey, Sam Langford, Joe Jeanette et Denver Ed Martin. La plupart des poids lourds noirs de temps ont dû se battre entre eux. Parfois, quand ils ont combattu les Blancs (dans la quasi-totalité du Sud, des combats de course mixtes étaient illégales), il était prévu que les Noirs perdraient ou encore la lutte serait déclarée «aucune décision», autrement dit, un tirage au sort. Il était quand Jeffries a pris sa retraite en tant que champion en 1905 et a essayé de concevoir un successeur qu’une chaîne d’événements ont été mis en mouvement qui a finalement permis Johnson de se battre pour et remporter le titre.

Johnson est né à Galveston, au Texas en 1878, l’année où la reconstruction a échoué. Son père, Henry, était un ouvrier et sa mère, minuscule, un domestique. Johnson, selon son autobiographie, a appris à lire et à écrire, et apparemment était toujours agitée comme un enfant. Il semblait avoir un sens de l’ambition, qu’il était destiné à de meilleures choses que le monde de l’roustabout et l’ouvrier noir ordinaire. Il était dans le monde difficile du travail manuel noir que Johnson, étant un grand homme pour les temps, à 6 pieds et 200 livres, a appris à se battre. Le monde de la boxe a été difficile; il a fallu beaucoup de Voyage; l’argent était toujours incertain en tant que promoteurs souvent pris la fuite avec des fonds ou simplement ne pas payer ce qui a été promis et gestionnaires souvent triché leurs combattants. Les Noirs avaient pas d’autre choix que d’utiliser les gestionnaires blancs, et ces hommes parfois tirer profit extraordinaire de leurs combattants, dont beaucoup étaient illettrés. Johnson n’a jamais laissé ses gestionnaires blancs le contrôler, et il n’a pas été au-dessus de leur mise à feu s’ils ont échoué à faire ce qu’il voulait qu’ils fassent. En tant que combattants existaient surtout dans le monde du sport des putains, des proxénètes, des arnaqueurs, des artistes de la pop, la drogue, la criminalité, et de l’alcool, il était difficile pour tout combattant de maintenir son régime d’entraînement et de sa concentration. Beaucoup ont succombé à l’alcoolisme et les maladies vénériennes. En dépit de ses difficultés, être un combattant signifiait un était dans une profession; l’un était un membre d’une confrérie. Il a également été, en dépit de ses inconvénients, pas aussi difficile que le travail de l’ouvrier noir moyenne et mieux payé, malgré la tricherie.

Johnson était plus qu’un survivant dans ce monde. Il a appris à prospérer. Il a fait un nom pour lui-même dans les publications sportives. Il a pratiqué son métier et amélioré en tant que combattant. Il ne se laissa pas à devenir dissipée, en dépit de ses environs. Il était intelligent, il a été déterminé, et il avait des compétences en anneau considérables. Et il voulait être champion.

Après Jeffries a pris sa retraite, un ensemble de matchs éliminatoires a eu lieu. Finalement, de la confusion, Tommy Burns a émergé comme le nouveau champion. Un homme fougueux tempérament difficile, petit pour un poids lourd (il était en fait la taille d’un poids moyen), Burns a essayé d’éviter de se battre Johnson, qui a poussé la question. Du côté de Johnson était un choeur grandissant de certains influents dans les cercles de boxe comme Richard K. Fox, éditeur de la Gazette de police , probablement le journal le plus populaire des sports en Amérique à l’époque, qui a dit que Johnson méritait une chance au titre. Burns a fait des demandes énormes, qui, à la fin, en gros, ont été concédées par Johnson. En dépit d’ être critiqué par d’ autres champions pour donner un coup de feu Johnson, Burns a finalement soumis-pour l’argent, et parce que, malgré la différence de taille entre les deux hommes, il pensait qu’il pouvait gagner. Ils ont combattu le 26 Décembre, 1908-Boxing Day-à Sydney, en Australie. Johnson a facilement remporté le match en 14 rounds et est devenu le premier champion poids lourd noir. Il a été presque immédiate que le cri est passé de Blancs pour un «grand espoir» qui pourrait arracher le titre loin de Johnson.

Qu’est-ce que les Blancs les plus dérangé sur Johnson était qu’il avait ouvertement des affaires avec des femmes blanches et même les-at épousé un moment où le métissage de ce genre était non seulement illégal, mais était positivement dangereux. Johnson ne semble pas se soucier de ce Blancs pensaient de lui, ce qui gênait la plupart des Blancs beaucoup. Il n’a pas été humble ou diffident avec les blancs. Il jubilait sur ses victoires et souvent raillé ses adversaires dans le ring. (Ce comportement était pas propre à lui comme un champion de boxe. Beaucoup de boxeurs, notamment John L. Sullivan, a agi de cette façon. Il était unique pour une personnalité publique noire). Il n’a pas non plus soin ce que les Noirs pensaient de lui, comme certains étaient critique de sa vie sexuelle. Sa préférence pour les femmes blanches semblait un embarras et quelque chose qui apporterait la colère des Blancs vers le bas sur la tête de chaque personne noire. Jeffries a été cajolé de la retraite pour combattre Johnson, certains estimant que depuis Jeffries n’a jamais perdu son titre dans le ring, il était, en substance, le vrai champion. Ce combat a eu lieu à Reno, Nevada, le 4 Juillet, 1910. Il était l’événement sportif le plus parlé, le plus médiatisé de l’histoire américaine. Il a été vu par presque tout le pays comme une guerre de course symbolique. Il a également été le plus riche événement sportif de l’histoire américaine: les deux combattants répartis inégalement le gagnant obtenant 60 pour cent-une somme de 101,000 $, un prix énorme pour l’époque. Johnson une fois de plus gagné facilement. Jeffries n’a pas pu surmonter une mise à pied de cinq ans. En outre, il est probable qu’il ne possédait pas les compétences, comme lui-même admis après le combat, à avoir jamais battu Johnson. Depuis Johnson ne pouvait pas être battu dans le ring, la bataille déplacé pour vaincre Johnson dans la zone où il a le plus offensé et où il était le plus vulnérable, sa vie sexuelle.

Si Johnson est né à la fin d’une époque importante de la réforme de reconstruction sociale, il a vécu ses années comme un boxeur concurrentiel sous l’emprise d’un autre-la Progressive Era. Entre 1912 et 1920, la Constitution a été modifiée quatre fois, plus que tout autre tronçon de huit ans dans l’histoire américaine: l’imposition de l’impôt fédéral sur le revenu, l’élection directe des sénateurs, le droit pour les femmes de voter, et l’interdiction ont tous été ajoutés sous forme d’amendements dans ce qui était l’une des périodes les plus intenses de la réforme sociale législative jamais. La loi Mann faisait partie de ce zèle réformateur social pour tenter d’endiguer la marée de la prostitution chez les classes laborieuses et les femmes immigrantes qui a été affligent le pays, en interdisant le transport des femmes à travers les lignes de l’État à des fins immorales. La prostitution est un problème réel aux États-Unis à l’époque, mais le public a été donné des images criardes dans la presse tabou de femmes blanches innocentes qui ont été attirés dans les fumeries d’opium par sexe-fou « Chinois » qui a tourné ces femmes en prostituées. (La femme blanche moyenne qui était d’entrer dans ce commerce n’a pas été si terriblement innocent et était susceptible d’avoir été présenté à elle par un homme blanc.) Donc, en quelque sorte l’immoralité était liée, dans l’esprit du public, à la course de mélange. Johnson, le rebelle qui a préconisé aucune cause, mais son droit à être lui-même, se trouva coincé entre la tempérance et une impulsion nationale de pureté sexuelle. Il était un boxeur, donc ce qui lui a fait quelque chose d’une figure souterraine pour commencer. Boxe a été la cible d’attaques par des réformateurs à cette époque comme un sport barbare. Il était noir, ce qui lui un paria dans sa société a fait. Enfin, il frayait avec des femmes blanches, ce qui lui a fait un danger public.

Le 14 Septembre 1912, la première femme blanche de Johnson, Etta Duryea, souffla sa cervelle à l’étage supérieur de sa boîte de nuit de Chicago (boîte de nuit la propriété étant un autre signe de l’immoralité de Johnson). Le gouvernement essayait déjà de mettre sur pied un dossier contre lui en vertu de la Loi Mann avec une femme nommée Lucille Cameron, une prostituée blanche qui avait frayé avec Johnson. Le 4 Décembre 1912, moins de trois mois après sa première femme est morte, Johnson a épousé Cameron. Le public blanc a été outragé au delà des mots. En partie, Johnson a fait cela pour éviter d’être poursuivi par le gouvernement. Cameron ne pouvait pas témoigner contre son mari. (Il a probablement vraiment l’aimait aussi. Le fait qu’elle était blanche et qu’il avait clairement eu une liaison avec elle pendant que sa première femme était vivante fait paraître que Johnson a été tout simplement un pied de nez aux conventions morales et raciales de son la société. Avec l’opinion publique si fortement contre Johnson, le gouvernement a été encouragé à poursuivre sa recherche d’un témoin contre lui pour une infraction à la Loi Mann. Ils ont trouvé un à Belle Schreiber, une prostituée blanche qui avait été la petite amie de Johnson sur et en dehors pendant plusieurs années . l’affaire a été poursuivie avec succès et Johnson a été reconnu coupable en 1913 d’avoir violé une décidément mauvaise loi. en dépit d’être reconnu coupable d’une infraction assez mineure, il a reçu la peine maximale d’un an et un jour en prison. Johnson a sauté sous caution et ont fui vers europe. il était de vivre à l’étranger jusqu’en 1920, quand il est retourné à purger sa peine.

Alors qu’il était à l’étranger, Johnson a continué à se battre. Il le devait. Il avait besoin de l’argent. Malheureusement pour lui, il a été de moins en moins d’une attraction et le fait qu’il avait la ceinture de champion ne veut pas dire beaucoup. La ceinture n’a pas de valeur parce qu’il était un fugitif, et a été incapable de se battre dans le plus grand marché pour les combats-États-Unis. En outre, avec le début de la guerre en Europe, il était devenu superflu. Qui se souciait un combattant noir américain out-of-forme, le vieillissement qui a été suspendu en Europe? Finalement, il a perdu le titre à La Havane, Cuba en Avril 1915 à une grande, l’exploitation forestière Kansan nommé Jess Willard, qui a frappé à Johnson dans le 26e round de leur combat. Johnson a affirmé que le combat a été fixé. Johnson a probablement perdu proprement: il était pas en bon état de combat quand il a combattu Willard, qui était de quatre ans plus jeune. Pourquoi Johnson veulent délibérément de perdre le titre? Ce fut la seule carte d’appel à un avis public de toute sorte qu’il avait quitté. Mais les Blancs ont finalement obtenu ce qu’ils voulaient: le retour du titre à la race blanche. Pas de noir se battre pour le titre des poids lourds pendant 22 ans, jusqu’à ce que Joe Louis a fait, remportant en 1937.

Après avoir purgé sa peine, Johnson a fait ce que beaucoup de célèbres ex-athlètes font: il a essayé de vivre de son nom. Il a combattu dans des expositions, a raconté son histoire de vie dans les musées de dime, est apparu dans quelques films dans des rôles de bits, et échangé des prédictions sur épisodes titre à venir pour les repas des journalistes. Il a pris un brevet pour une clé en 1922 qui, apparemment, n’a jamais pris. (Prendre un brevet ne constitue pas une indication que son invention est un succès sur le marché.) Il a continué à épouser des femmes blanches, mais comme il était plus champion poids lourd, personne ne se souciait. Il occasionnellement effectué en tant que musicien. Il y avait un aspect de la shabby de ses dernières années, mais Johnson était un homme de dignité et même de palier culturel. Il était un homme intelligent homme toujours un opérateur avisé, à la recherche d’un angle. Et il a continué à rouler vite, comme il l’avait quand il était champion. Il est mort dans un accident d’automobile en 1946.

Johnson a connu un peu de renaissance à la fin des années 1960 , lorsque la pièce de Howard Sackler, The Great White Hope , une version fictive à peine voilée de la vie de Johnson, a été réalisée sur Broadway. Mais plus de gens à l’époque pensaient que le jeu était en fait un commentaire sur le champion alors des poids lourds Muhammad Ali, qui a ouvertement identifié avec Johnson dans les entrevues et dans son autobiographie, The Greatest: My Own Story (1975). Ali a également eu des ennuis avec le gouvernement sur ​​le projet. Ali a refusé la conscription pour des motifs religieux, qu’il était un ministre musulman en tant que membre de la Nation de l’ Islam. Ali a été condamné, comme Johnson, mais au lieu de quitter le pays (il ne pouvait pas parce que le gouvernement avait confisqué son passeport), Ali a enduré un exil de sa profession, se voir refuser une licence de boxe pour trois ans et demi. Mais comment semblables étaient les deux hommes, vraiment? Pas vraiment beaucoup à tous, autre que d’ être champions poids lourds noirs qui ont été condamnés pour avoir violé une loi fédérale. À certains égards, la présence d’Ali au moment obscurcie Johnson de la vue, que Johnson semblait être important seulement dans la mesure où il a ébauché Ali. Maintenant, la fin des années 1960 sont plus, comme cela est l’ère Ali. Nous pouvons regarder en arrière à Johnson maintenant et lui donner l’examen qu’il mérite, sans quelqu’un d’ autre de prendre le chemin.

Gerald Early est Merle Kling Professeur de Lettres Modernes dans le département d’anglais à l’ Université de Washington à St. Louis. Il est l’auteur de La culture de Ecchymoses: Essais sur la boxe, la littérature et la culture moderne américaine .

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